L’essentialité est une fonction qui permet de caractériser un élément et d’adapter le traitement que l’on appliquera. L’essentialité dépend de l’élément mais aussi des autres éléments. Lorsqu’un élément d’une famille inédite se présente, il peut être affecté d’une essentialité forte, tandis que lorsque la famille est très fréquemment rencontrée l’essentialité de l’élément est moindre car sa contribution à la connaissance est plus faible.

L’essentialité est intimement liée aux variétés et à leurs couvertures. Car si une famille est fortement représentée mais que la variété des cas est inégalement couverte, tout élément permettant d’augmenter cette couverture sera affublé d’une essentialité forte.

Pour évaluer l’essentialité il faut donc mesurer l’impact de l’élément sur la connaissance déjà acquise, sur les différents niveaux d’abstraction couverts, sur les modèles établis.